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Cuando Jalabert y la ONCE pudieron poner patas arriba el Tour 1995

MI PARTICULAR MEMORIA DEPORTIVA (11)

El Tour de Francia llega hoy al aeródromo de Mende por tercera vez en su historia. Los corredores arribarán a la meta justo después de pasar la Croix Neuve, un puerto de segunda categoría corto pero durísimo -10,1% de pendiente media y 14 de máxima-, también llamado “Montée Laurent Jalabert (Subida Laurent Jalabert)”, en homenaje al gran espectáculo que dio el ciclista francés el 14 de julio de 1995, en plena fiesta nacional francesa.

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Era la primera vez que la carrera francesa llegaba a esta meta situada en medio del macizo central. Miguel Indurain -que justamente hoy cumple 46 años- era el líder absoluto y marchaba camino de su quinto Tour consecutivo, pero Manolo Saiz y la ONCE aún tenían muchas cosas que decir. El director cántabro planteó una estrategia perfecta que a punto estuvo de salirle redonda al 100%.

Saiz se la jugó mandando a varios hombres por delante desde primera hora. Jalabert salió del pelotón a casi 200 kilómetros de la meta y comenzó a formar una fuga con el italiano Andrea Peron. Por detrás, la maniobra de la ONCE la completaron Melchor Mauri y Neil Stephens, que también saltaron y llegaron donde estaba su compañero, junto a los también italianos Dario Bottaro y Massimo Podenzana. Seis hombres escapados, y tres de ellos del equipo de Manolo Saiz.

Rápidamente Mauri y Stephens se pusieron a trabajar y a tirar como locos sobre un terreno rompepiernas, muy propio de esta zona de la geografía francesa. La ventaja comenzó a subir como la espuma y a 90 kilómetros para el final, los escapados tenían casi once minutos de ventaja, lo que situaba a Jalabert como líder virtual con algo menos de minuto y medio sobre Indurain.

La carrera estaba sufriendo un vuelco espectacular, más aún cuando Banesto, al que le costó enterarse de qué iba la película, se veía totalmente impotente para aminorar la ventaja que había alcanzado la escapada gracias al fenomenal trabajo de los tres de la ONCE, sobre todo un Mauri sencillamente colosal.

Así transcurrió todo durante una buena cantidad de kilómetros, hasta que viendo que la ventaja no menguaba tanto el Gewiss como el Mapei decidieron colaborar con los hombres de Echávarri y Unzúe para que la minutada que les estaban metiendo los escapados no aumentara más. Ambas escuadras italianas tenían serias opciones de podium -Gewiss con Bjarne Rijs e Ivan Gotti, y Mapei con Tony Rominger y Fernando Escartín-, y la presencia de Jalabert y Mauri era una amenaza muy seria también para ellos. Banesto, Gewiss y Mapei, además, contaron con la inestimable ayuda de otros como Polti o Novell, con lo que poco a poco la diferencia fue disminuyendo y la tranquilidad fue regresando.

Terminado el sueño de alcanzar el maillot amarillo, la ONCE quiso al menos cortar las dos orejas con Jalabert, y a fe que lo consiguieron. “Jaja” atacó de forma demoledora en Croix Neuve y, pese a que Bottaro intentó en un principio seguir su rueda, se marchó como una auténtica exhalación hacia la cima y hacia la victoria en Mende, posiblemente la victoria más bella y más emotiva de toda su carrera.

Por detrás Marco Pantani intentó marcharse para ganar algunos segundos de cara a la general, pero tanto Indurain como Rijs lograron alcanzarle, entrando los tres en meta 5 minutos y 41 segundos más tarde que un Jalabert exultante de felicidad, que sentenció la lucha por el maillot verde de la regularidad, y se colocó tercero en la general por detrás de su compañero Alex Zülle, aunque en los Campos Elíseos no pudo mantener dicho puesto en lucha con Rijs. Mauri subió al quinto lugar -terminaría sexto el Tour- y la ONCE se aseguró la victoria en la clasificación por equipos.

Fue una grandísima jornada de ciclismo en una meta a la que tan sólo se ha vuelto a llegar en otra ocasión antes de hoy, en 2005, año en el que ganó otro hombre de la estructura de Manolo Saiz -aquel año Liberty Seguros-, el gallego Marcos Serrano. Si los primeros clasificados -sobre todo Andy Schleck y Alberto Contador– se lo toman con interés podríamos disfrutar de un final de etapa realmente memorable.

ÚLTIMA HORA: Joaquim “Purito” Rodríguez (Katusha) ha conseguido en Mende la primera victoria española en el Tour de Francia 2010 por delante de Alberto Contador, que ha atacado en la parte final de Croix Neuve y ha recortado 10 segundos al líder, Andy Schleck, en la general. Así pues el madrileño del Astaná queda ahora a 31 segundos del luxemburgués del Saxo Bank.

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